Le léopard des neiges

 

 

 

Rencontre avec le mystérieux

léopard des neiges

 

 

Peu d'animaux sont aussi mystérieux que le léopard des neiges. Srule une poignée de personnes l'ont aperçu dans la nature, et on ne dait pas grand chose de sa façon de vivre.

Au zoo d'Helsinki, en Finlande, il constitue l'une des principales curiosités. Les habitudes insolites de cet animal, que beaucoup considèrent comme le plus beau des grands félins, le rendent fascinant.

Même si on le trouve dans une douzaine de pays, du Bouthan à la Russie, on l'associe habituellement à l'Himalaya. Cette chaîne de montagnes la plus haute du monde, et d'une beauté saisissante. Il n'est toutefois pas recommandé aux humains de s'y aventurer. En effet, les montagnes d'Asie centrale figurent  parmi les endroits les plus froids et les plus escarpés de la planéte.

Le léopard des neiges, lui, s'accomode parfaitement d'altitudes de 3000 à 4500 mètres.Son épaisse fourrure le protège du froid et sa grande cavité nasale lui permet de prendre dans l'air raréfié de la montagne l'oxygéne dont il a besoin. Grâce à ses grosses pattes couvertes de fourrure, il se déplace prestemment dans la neige. Qu'en est -il sur les terrains accidentés? Le léopard des neiges n'a aucun problèmes, puisqu'en utilisant sa longue queue touffue il est capable d'executer des bonds de 15 mètres entre deux escarpements; il bonditmême plus loin que le kangourou gris.

Le léopard des neiges pése généralement entre 27 et 45 kilos; il mesure environ 60cm de hautet 2 mètres de long, du museau à la queue.Cependant, c'est son tempérament qui le rend unique en son genre. " Il est d'un naturel trés doux, déclara Leif Blomqvist, cnservateur du zoo d'Helsinki. Le léopard des neiges tisse facilement des liens avec les humains, et le matin, au zoo, il vient saluerl'employé qui s'occupe de lui." Il ajoute que cette douceur  de caractère se remarque jusque chez les petits. " Quand les employés du zoo les pèsent et les vaccinent, ils ne se débattent pas, dit-il. Comment réagissent en revanche toutes les autres espèces de léopard au même âge? " La tâche est presque impossible, dit M. Blomqvist. Il faut mettre des gants et des vêtements de protection, car ils réagissent violemment."

Il serait trés frustrant de jouer à cache-cache avec un léopard des neiges, parce que ce félin blanc et gris semble se fondre dans le paysage montagneux comme un camaléon. Son camouflage efficace explique en partie pourquoi on en rencontre si peu dans la nature. D'ailleurs, des chercheurs qui se sont aventurés dans les montagnes pour étudier le félin mystérieux sont rentrés chez eux sans même l'avoir aperçu.

Le léopard des neiges est aussi rarement visible parce su'il est solitaire. De plus, son territoire est trés vaste, car ses proies, souvent des moutons et des chèvres sauvages, sont peu nombreuses en montagne. Les braconniers, qui convoitent sa fourrure, ont malheureusement contribué à réduire sa population au point qu'il figure parmi les espèces en voie de disparition. Les zoos jouent un grand rôle pour ce qui est de protéger cet animal exceptionnel.

Au zoo d'Helsinki, la reproduction des léopards des neiges est une réussite. En 1976, la garde du registre international du léopard des neiges a été confiée à ce zoo. Ce registre est un outil précieux pour s'occuper de l'ensemble des léopards des neiges en captivité.

On tient des registres semblables de quantités d'espèces qui vivent dans des parcs zoologiques, mais surtout de celles qui sont en danger. Un registre contient des renseignements détaillés sur tous les animaux apartenant à une même espèce. Chaque zoo à la responsabilité de signaler à celui qui tient le registre des naissances, les transferts et les morts. Les registres servent à selectionner les partenaires pour la reproduction.

Rien qu'au zoo d'Helsinki, plus de cent petits léopards des neiges sont nés; la plupart ont été envoyés dans des zoos  à l'étranger. Afin de préserver la variété, on effectue souvent des échanges entre zoos. La population de léopards des neiges est actuellement  si variée qu'il n'est plus nécessaire d'en capturer dans la nature.

Un grand nombre de zoos, y compris celui d'Helsinki, contribuent à la protection de la faune en s'efforçant de conserver des animaux génétiquement sans tares. Bien sur, ils donnent aussi aux visiteurs l'occasion de découvrir des animaux uniques. Le léopard des neiges laisse une impression durable et rend honneur au créateur de toute chose.

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